Les législateurs américains ont fait des commentaires cinglants et posé des questions difficiles sur le faible taux de capacité de mission du F-35 et sur ses problèmes chroniques de maintien en service.

Inspiré par un rapport désastreux du Government Accountability Office (GAO) sur les récentes performances et la maintenabilité du F-35 Joint Strike Fighter, le président du House Armed Service Subcommittee on Readiness, John Garamendi, un démocrate de Californie, a juré le 28 avril de « faire des pieds et des mains » jusqu’à ce que le programme soit remis en conformité avec les exigences opérationnelles.

Le lieutenant-général de l’US Air Force Eric Fick, chef du bureau du programme conjoint du F-35, a gardé son sang-froid sous le feu des critiques et a répondu consciencieusement aux questions pendant l’audience de près de deux heures au Capitole. Steven Morani, le secrétaire adjoint à la défense par intérim pour le fonctionnement, a semblé plus ébranlé par cette inquisition pointue. M. Morani a déclaré que 770 F-35 avaient été livrés à des clients du monde entier en date de la semaine dernière.

Le représentant John Garamendi ouvre sa salve sur le directeur exécutif du programme F-35
Le représentant John Garamendi ouvre sa salve sur le directeur exécutif du programme F-35

Le rapport du GAO, publié le même jour que l’audience, peut être consulté ici [en Anglais].

Il indique que le F-35 continue de ne pas atteindre les taux de capacité de mission prescrits, qu’il manque constamment les objectifs de fiabilité et que ses coûts de maintenance ont doublé. Dans l’ensemble, lors de l’année fiscale 2021 les trois variantes du F-35 n’ont pas atteint l’objectif de performance minimale de capacité de mission d’au moins environ 9 points de pourcentage [sic].

Le F-35A lors de l’exercice 2021 n’était pleinement apte à la mission que la moitié du temps. Le F-35B à décollage court et atterrissage vertical était pleinement apte à la mission moins de 20 % du temps, selon le GAO. Le F-35C de la Marine était pleinement apte à la mission seulement 9,5 pour cent du temps. M. Fick a souligné que le F-35, même lorsqu’il fonctionne à une capacité réduite, reste supérieur à la plupart des autres chasseurs, mais le GAO a constaté qu’aucune des trois variantes n’était apte à la mission, à savoir pouvoir voler en sécurité et être capables d’effectuer au moins une mission, plus de 68 % du temps au cours de l’année. L’objectif de performance minimale pour le F-35A est de 80 pour cent et de 75 pour cent pour les deux autres variantes.

Diana Maurer, directrice de l’équipe des capacités et de la gestion de la défense au GAO, était présente pour répondre, mais sa récitation sobre de ce que le rapport avait déjà exposé a été éclipsée par des représentants qui semblaient en avoir assez.

Les faits saillants de l’audience peuvent être visionnés dans la vidéo suivante [en Anglais, il est possible d’activer les sous-titres dans les options de YouTube] :

Des avions rutilants

« Je ne le tolérerai pas plus longtemps », a déclaré Garamendi. « J’observe le F-35 depuis une décennie et il n’a pas été rectifié. Il n’a pas reçu l’attention nécessaire pour soutenir cette plate-forme de 1,7 trillion de dollars. Ça n’a pas eu lieu, purement et simplement. Nous allons partir et acheter de nouveaux avions rutilants et ils vont bien voler probablement pendant quelques mois, puis ils vont se retrouver avec un problème. »

C’est quoi ce bordel, Pratt ?

« L’un des principaux facteurs expliquant que le F-35 ne soit pas apte à la mission a été les problèmes de moteur », a constaté le GAO à propos du moteur F135 de Pratt & Whitney qui équipe les trois versions du jet. Lors de l’audition, il a été question de remettre en concurrence le contrat de moteur avec Pratt ou peut-être de revenir à un plan précédent visant à acheter également un moteur General Electric et d’en avoir deux, mais M. Garamendi a déclaré que cela aboutirait probablement à deux moteurs qui « ne fonctionnent pas ».

« Peut-être que le moteur ne fonctionne pas, ce qui est le problème de Pratt & Whitney », a déclaré Garamendi. « Ils vont bientôt se présenter devant ce comité. S’ils sont dans le public et s’ils écoutent, faites attention. Je viens à vous de mauvaise humeur. Vous nous donnez un moteur et il ne fonctionne pas, enfin il a fonctionné pendant un petit moment jusqu’à ce qu’il y ait de la poussière autour et ensuite il ne fonctionne plus. C’est quoi ce bordel ? Qu’est-ce qui se passe ici ? »

Un moteur Pratt & Whitney F135 subit des essais de mission accélérés dans la cellule d'essai de niveau de mer 3 de la base aérienne d'Arnold en 2021
Un moteur Pratt & Whitney F135 subit des essais de mission accélérés dans la cellule d’essai de niveau de mer 3 de la base aérienne d’Arnold en 2021

Prendre son pied en achetant des avions

« Nous avons un entrepreneur là-bas – Lockheed [Martin] – qui aimerait bien construire de nouveaux avions », a poursuivi Garamendi dans son discours d’ouverture. « Et j’ai beaucoup de mes collègues qui prennent leur pied en achetant de nouveaux avions. Cette commission est chargée de s’assurer que les avions sont fonctionnels et ils ne le sont pas. Le message pour moi, et j’espère de mon comité – et je sais que je vais soulever l’enfer dans le comité complet – est que nous n’allons pas acheter plus d’avions jusqu’à ce que nous comprenions comment les entretenir. C’est une course de dupes. C’est un gaspillage d’argent pour les contribuables. C’est une machine brillante jusqu’à ce qu’elle ne fonctionne plus.

Sauter en l’air

« Je sais que si je vous interroge sur le moteur, vous allez dire que c’est le problème de Pratt & Whitney. Non, monsieur », a poursuivi M. Garamendi. « M. Morani. Le général Fick, l’armée de l’air, vous tous, c’est votre problème. Si vous ne sautez pas sur Pratt & Whitney pour expliquer pourquoi ils nous ont donné un moteur qui fonctionne bien jusqu’à ce qu’il ne fonctionne plus – et cette période est très très courte – qu’est-ce qui se passe ici ? »

Des équipes de maintenance de la Royal Australian Air Force préparent deux F-35A pour une mission d'entraînement à la base aérienne de Nellis, au Nevada
Des équipes de maintenance de la Royal Australian Air Force préparent deux F-35A pour une mission d’entraînement à la base aérienne de Nellis, au Nevada

À quoi pensent-t-ils ?

« Pour les entrepreneurs là-bas, que diable faites-vous ? Pourquoi ne pouvez-vous pas nous donner un équipement qui fonctionne vraiment ? Vous ne devriez jamais avoir de contrat. Et pour Lockheed, vous voulez un contrat de maintenance de cinq ans ? Vous ne pouvez pas faire ce que vous faites aujourd’hui. Allez. A quoi pensez-vous ? Si je n’ai pas exprimé ma frustration de manière adéquate, je suppose que ma frustration est moindre que celle des pilotes et des responsables de la maintenance là-bas. … La responsabilité première de la maintenance sur ce sujet est Lockheed et vous, messieurs ».

Stupidité

Le général Fick a reconnu que la « frustration de Garamendi est probablement bien moindre que celle de ceux qui y sont confrontés chaque jour alors que nous travaillons à l’améliorer. » Il a ensuite admis regretter un plan lancé il y a deux ans pour « basculer » d’un système de maintenance et de logistique incroyablement complexe à un autre. La transition du système d’information logistique autonome, ALIS, le système de données de santé et de maintenance du F-35 censé être universellement disponible, au réseau intégré de données opérationnelles, ODIN, a été pour le moins houleuse. Le nouveau plan consiste à passer de l’un à l’autre progressivement.

« Nous avons appris au fil du temps que c’était une façon insensée de procéder – passer d’ALIS à ODIN brutalement et en une fois il y a deux ans », a déclaré Fick. « J’ai un nouveau chef matériel qui travaille sur ALIS. »

Garamendi : « S’il échoue, aura-t-il simplement une autre promotion ? »

Fick : « Non. »

Le général de corps d'armée Eric Fick à bord du navire d'assaut amphibie USS Tripoli (LHA 7) le 6 avril 2022
Le général de corps d’armée Eric Fick à bord du navire d’assaut amphibie USS Tripoli (LHA 7) le 6 avril 2022

Marécages et alligators

Expliquant que le programme F-35 doit d’abord augmenter ses taux de capacité de mission de base avant de s’attaquer à la tâche plus ardue d’amener les trois variantes au statut de capacité de mission complète, Fick a partagé une métaphore extravagante de son père.

« Mon père avait l’habitude de dire ‘Quand vous êtes dans les alligators jusqu’au cou, il est difficile de se rappeler que vous êtes là pour assécher le marécage' », a déclaré Fick. « Nous devons faire les deux. Nous devons tuer les alligators et assécher le marécage, ce qui signifie que nous travaillons sur nos problèmes de court terme pour augmenter nos taux d’aptitude à la mission. »

Tirer sur l’ambulance LCS

La représentante Jackie Speier, une autre démocrate de Californie, était la suivante. Elle a commencé par mettre à mal l’un des programmes de la Marine qui a été un monumental gâchis.

« Cela me rappelle, à une échelle beaucoup plus grande, la débâcle du LCS », a déclaré Speier, en invoquant le Littoral Combat Ship. « Nous sommes incapables de fermer le robinet lorsque quelque chose ne fonctionne pas. Il s’agit donc d’un programme de 400 milliards de dollars pour les construire et d’un programme de 1000 milliards de dollars pour les maintenir tout au long de leur cycle de vie. Nous demandons au peuple américain de payer pour les F-35, dont seulement 55 % sont aptes à la mission alors que la norme est de 75 %. Seuls 30 à 35 pour cent des F-35 sont pleinement aptes à la mission alors que l’objectif est de 60 pour cent. La maintenance prend deux fois plus de temps que prévu. »

Les F-35A de l'armée de l'air n'étaient pleinement aptes à la mission que 41 % du temps au cours de l'année 2021
Les F-35A de l’US Air Force n’étaient pleinement aptes à la mission que 41 % du temps au cours de l’année 2021

Lockheed fait coup double

« Nous avons créé un contrat de soutien où nous ne sommes pas responsables et où Lockheed Martin a le contrat de maintenance », a déclaré Speier. « C’est une vache à lait pour eux pour l’avenir. Puisque nous avons un record de doublement des coûts de maintenance et un record d’incapacité à faire voler ces avions, comment pouvons-nous regarder les contribuables en face et dire ‘Eh bien, c’est comme ça’, et hausser les épaules ? »

Des avions troués

Lorsque Garamendi a finalement lancé une deuxième série de questions, il s’en est pris à Pratt.

« Ce comité doit avoir une conversation sérieuse avec Pratt & Whitney », a-t-il déclaré. « C’est un problème, des avions avec des trous dedans, en d’autres termes, sans moteurs. … C’est censé être le Super avion, mais il semble y avoir des limites à ce qu’il peut faire parce que le moteur pourrait ne pas être en mesure de fonctionner. »

Morani a finement déclaré que le moteur actuel F135 « peut répondre aux spécifications de l’avion » et qu’il supportera un prochain rafraîchissement technologique block 3, qui comprend un nouveau processeur central, un radar, un écran de cockpit et des améliorations de guerre électronique.

« Si vous allez me dire que j’ai tort, c’est un bon sujet pour me dire que j’ai tort », a déclaré Garamendi.

Les sergents Todd Bedo et Wayne Singleton, de la 33e escadre de chasse, surveillent un ordinateur portable connecté à un F-35A Lightning II pendant les vérifications après vol, après l'atterrissage de l'avion à Duke Field, en Floride.
Les sergents Todd Bedo et Wayne Singleton, de la 33e escadre de chasse, surveillent un ordinateur portable connecté à un F-35A Lightning II pendant les vérifications après vol, après l’atterrissage de l’avion à Duke Field, en Floride.

Faire du bruit !

« Le problème du F-35 est un problème partagé », a déclaré Garamendi en conclusion. « C’est un problème de l’entrepreneur – Lockheed Martin – et d’autres. C’est un problème du ministère de la Défense qui ne prête pas attention à la maintenance. Et c’est un problème de cette commission et du Sénat qui veulent acheter de nouvelles choses brillantes et ne prêtent pas beaucoup d’attention à la durabilité de ce qui a été acheté. … Si quelqu’un ici écoute, si l’un de mes collègues écoute, je vais remuer l’enfer sur ce que nous n’avons pas fait. »

En remerciant les témoins pour avoir subi un feu nourri, Garamendi a déclaré : « Nous avons fait des progrès. Tout ce système a fait des progrès. Insuffisants, mais néanmoins des progrès. »

Les responsables de Lockheed et de Pratt doivent se préparer à des audiences très inconfortables dans leur avenir. Garamendi a demandé une série de briefings informels réguliers sur les progrès du programme avant que la prochaine audience de ce type ne se produise pendant le cycle budgétaire de l’année prochaine.

Il doit être réélu d’ici là, mais même s’il n’est pas réélu, celui qui s’assiéra à la place de Garamendi partagera probablement les mêmes vues.

La proposition de budget 2023 de l’Air Force prévoit le retrait d’un grand nombre d’avions de combat existants et une réduction importante du programme F-15EX, la flotte de F-35 devenant l’épine dorsale de la flotte de jets tactiques de l’US Air Force pour de nombreuses années à venir. Le Corps des Marines dispose d’un peu moins de 100 F/A-18 Hornet à qui l’on demandera de tenir bon pendant une décennie de plus, le reste de sa flotte de jets tactiques étant constituée de F-35. La Marine, en revanche, est moins dépendante du F-35. Le Super Hornet restera le pilier de sa flotte de jets tactiques au cours de la prochaine décennie, mais il est en train de devenir un élément central en son sein.

Le F-35 doit donc fonctionner avec une certaine efficacité et fiabilité, on a tellement parié sur lui que les taux de disponibilité actuels et les problèmes de maintien en condition opérationnelle ne peuvent pas simplement devenir des affaires courantes. D’où la grande inquiétude constatée lors de cette audience.

Le temps nous dira si le F-35 peut se débarrasser de ses problèmes contrariants et à quel prix, mais pour l’instant, il y a encore beaucoup de progrès à faire alors qu’il s’approche de l’anniversaire des 20 ans depuis son premier vol.

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