Une récente imagerie satellite commerciale d’un centre de recherche scientifique nucléaire de Yongbyon couvert de neige fournit un instantané unique du complexe et de ses activités. Une chute de neige pendant la nuit, qui a recouvert le centre et la campagne environnante, et la fonte de la neige qui s’en est suivie fournissent des informations clés sur les opérations en cours dans les différentes installations de Yongbyon.

La fonte des neiges permet d’indiquer que le réacteur de production de plutonium de 5 mégawatt (MW) et l’usine d’enrichissement d’uranium continuent de fonctionner, comme cela a été signalé ces derniers mois, et qu’il y a une activité continue dans tout le complexe de Yongbyon.

La neige

S’il n’est pas inhabituel de voir de la neige à Yongbyon pendant l’hiver, cette chute de neige particulière est unique, car les images de la veille étaient exemptes de neige, et le jour suivant, la plupart de la neige avait fondu. Cela suggère que la température du sol et de l’air était supérieure au point de gel, ce qui a provoqué la fonte rapide. De plus, le fait que la fonte de la neige observée se soit produite avant que le vent ou le soleil de l’après-midi ne puissent contribuer de manière significative à sa fonte permet d’accroître la confiance dans le fait que les zones de fonte de neige indiquent une activité à l’intérieur de ces bâtiments avec un degré de certitude plus élevé.

Les Nord-Coréens sont connus pour vivre et souvent travailler dans des conditions plutôt spartiates, où les bâtiments sont souvent non chauffés ou très peu chauffés. Par conséquent, lorsque la neige sur un toit fond, mais qu’il reste de la neige sur les toits des bâtiments adjacents, la fonte est très probablement le résultat d’un réchauffement à l’intérieur – souvent dû à des équipements en fonctionnement ou au chauffage nécessaire pour des matériaux qui doivent être maintenus dans certains paramètres de température.

Malheureusement, la fonte de la neige peut aussi parfois être trompeuse. Un froid extrême peut retarder la fonte, tout comme un toit bien isolé, qui empêche la chaleur de s’échapper dans les chevrons. Les vents forts peuvent souffler la neige des toits, ce qui rend la vitesse et la direction du vent également importantes pour les modèles de déneigement. Les parties des toits qui reçoivent la lumière directe du soleil pendant la journée auront également tendance à fondre plus rapidement que les surfaces plus protégées et celles qui tombent dans l’ombre. Ces mises en garde ajoutent de l’incertitude aux évaluations.

La zone du réacteur

Le réacteur de 5 MW et les bâtiments associés dans la zone environnante montrent la plus grande activité de fonte autour du complexe de Yongbyon. La fonte de la neige est évidente sur le toit sud du bâtiment du réacteur et de plusieurs bâtiments de soutien à proximité, ce qui suggère que les opérations du réacteur se poursuivent. En outre, le déversement d’eau chaude – un indicateur clé des opérations du réacteur – a été observé depuis la fin de l’année dernière et se poursuit à ce jour, comme en témoigne la zone assombrie au point de déversement et la partie de la rivière sans glace.

Au réacteur expérimental à eau légère, bien qu’il n’y ait pas eu d’indicateurs clairs que le réacteur a commencé à fonctionner, il y a une fonte de neige sur le bâtiment de la turbine qui peut être liée à l’installation et aux tests de l’équipement. Cette section du bâtiment est la plus proche de la sous-station située sur le côté est du réacteur à eau légère.

Centre Nucléaire Nord-Coréen de Yongbyon : Photo satellite 1. Vue d'ensemble de la zone du réacteur avec fonte de neige visible.
Photo satellite 1. Vue d’ensemble de la zone du réacteur avec fonte de neige visible.

Usine d’enrichissement de l’uranium

Il n’y a pas de fonte de neige sur les toits des halls de centrifugation ou de la zone de construction neuve à l’usine d’enrichissement de l’uranium. Cela ne signifie pas que les centrifugeuses ne tournent pas. Les températures des centrifugeuses, pour permettre cette activité, sont étroitement contrôlées, ce qui rend peu probable l’émission d’une chaleur suffisante pour faire fondre la neige. On observe plutôt une fonte de la neige sur les bâtiments où se trouvent probablement la salle de contrôle et les stations d’alimentation et de retrait de l’UF6, ce qui suggère que les activités d’enrichissement sont en cours.

Centre Nucléaire Nord-Coréen de Yongbyon : Photo satellite 2. Vue d'ensemble de la planète d'enrichissement de l'uranium avec la fonte des neiges visible.
Photo satellite 2. Vue d’ensemble de la planète d’enrichissement de l’uranium avec la fonte des neiges visible.

Laboratoire radiochimique (usine de retraitement)

L’activité est minime à l’Usine radiochimique, avec seulement un petit bâtiment associé au traitement chimique, montrant de la fonte de neige. Les toits de tous les autres bâtiments restent recouverts de neige, ce qui suggère une faible activité apparente à l’intérieur.

Centre Nucléaire Nord-Coréen de Yongbyon : Photo satellite 3. Vue d'ensemble du Laboratoire radiochimique avec une fonte de neige mineure visible.
Photo satellite 3. Vue d’ensemble du Laboratoire radiochimique avec une fonte de neige mineure visible.

Zone principale de recherche et siège administratif

Dans la zone du siège principal de recherche et d’administration, il y a deux installations clés : l’Institut de radiochimie et l’Institut d’électronique nucléaire et d’automatisation. Le 1er février, le premier a montré une fonte de neige le long de la ligne de crête de deux des bâtiments de laboratoire, ce qui indique qu’une activité s’y déroule.

Bien qu’il n’y ait pas de fonte de neige à l’Institut d’électronique nucléaire et d’automatisation, cela ne signifie pas nécessairement que le bâtiment n’est pas utilisé. Plutôt, si une activité a lieu à l’intérieur, elle n’émet pas assez de chaleur pour faire fondre la neige. Il est à noter que cet institut dispose d’un certain type de stockage souterrain – probablement pour des liquides – qui apparaît comme un carré de terre surélevé à l’extrémité est de l’installation. Le carré est sombre sur l’image, sans neige, ce qui suggère que son contenu stocké est plus chaud que le terrain environnant.

Centre Nucléaire Nord-Coréen de Yongbyon : Photo satellite 4. Vue d'ensemble de la zone du siège principal de recherche et d'administration avec une fonte de neige mineure visible.
Photo satellite 4. Vue d’ensemble de la zone du siège principal de recherche et d’administration avec une fonte de neige mineure visible.

Complexe du réacteur de 50 MW

Sur le site du réacteur de 50 MW qui n’a jamais été achevé, une nouvelle construction a commencé début 2021 à l’extrémité ouest du complexe, mais a apparemment été interrompue pendant les mois d’hiver. Le 1er février, les toits de deux des bâtiments administratifs/ingénierie étaient entièrement dépourvus de neige. Un autre bâtiment de soutien présentait également des signes de fonte de neige, bien qu’il soit plus difficile à discerner en raison de son matériau de couverture différent. La nature de cette activité et le but de la construction dans cette zone ne sont toujours pas clairs.

Centre Nucléaire Nord-Coréen de Yongbyon : Photo satellite 5. Vue d'ensemble du complexe du réacteur de 50 MWe avec la fonte des neiges visible.
Photo satellite 5. Vue d’ensemble du complexe du réacteur de 50 MW avec la fonte des neiges visible.

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